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Virtual Exchange sparks confidence, career pathways

Virtual Exchange PresentationThrough Culturingua’s Global Social Entrepreneurship Journey, students in Benghazi, Libya, and San Antonio, Texas, United States, gained confidence and skills for their future careers while creating binational friendships and increasing their knowledge of other world languages. Throughout the seven-week program, students worked together to create a social enterprise idea that addresses a United Nations Sustainable Development Goal.

When Tasnim was chosen by the Alnabighaa Alsagheer School to participate in Culturingua’s Global Social Entrepreneurship Journey, the 14-year-old was excited to learn about another culture and help create a solution addressing one of the UN Sustainable Development Goals. Her teammate, Lennon, an eighth grader at Woodlawn Academy was also excited, but unsure of what to expect, citing that he didn’t know much about Libya prior to the exchange.


Connecting in real-time via Zoom and Flipgrid despite an eight-hour time difference, they had just under two months to create a self-sustaining enterprise that addresses a UN Sustainable Development Goal. Along with fellow team members from Libya and the U.S., they collaborated on a clean energy solution to provide electricity to South Sudan, one of the least electrified nations in the world, through dams that harness the movement of the Nile River into hydroelectric energy. In addition to learning how to adopt an innovative, entrepreneurial mindset to solve real-world problems, the group learned about one another – in introductory sessions, they quickly realized they all liked Marvel movies – but also about themselves and the world around them. Tasnim, who considers herself shy, didn’t expect to present her team’s solution to judges from business communities in Libya and the U.S. She was surprised to have her fears calmed by the presence of her binational team of friends.


“When I was in front of the judges in Libya and America, I didn’t feel scared [at all]. [In spite of being online], I felt like my American [friends] were actually right there next to me. Even though I’m always shy and like my other school presentations, I was a bit brave that day [because of their support],” she said.


As their weekly visits carried on, they also got to share about language, learning common expressions in both Arabic and English. Lennon enjoyed learning about Arabic slang, and was particularly interested in the Arabic phrase pronounced shoono jow, which literally means “How’s the weather?” and is used to ask someone how they are doing. Overall, he was excited to learn more about Libya, a place he once knew little about.


“[Virtual exchange] opens your eyes to how many countries and how many places in the world there are on Earth,” he said.


At the same time, groups from the International School of Benghazi in Libya, and the Advanced Learning Academy were also sharing language while collaborating on climate action goals through virtual exchange. 


Advanced Learning Academy 11th grade student Eleanor, who hopes to go into journalism or international affairs, said she loved learning about Arabic.


“I was really interested in their language,” Eleanor said. “[The Arabic] phrase for ‘fork in the road,' pronounced majmooaat akhteearat, wasn’t a translation of ‘fork;’ it was a translation into ‘group of choices,’ which I thought was really cool.”


Like Tasnim and Lennon’s team, Eleanor’s binational group was composed of participants from Libya and the U.S., including ninth grade student Raad, who attends International School of Benghazi. Eleanor and Raad also quickly discovered commonality; specifically, a love for basketball.


“I immediately knew that we would get along because we both know and love basketball teams,” Eleanor said.


Raad, who wants to become a lawyer, said he joined the program to help with his public speaking, but he also took one of the lead roles in research as the team planned an orchard that would combat deforestation in Nigeria and provide income to farmers through fruit sales. While the group had plenty of fun during weekly Zoom sessions, Eleanor and Raad agreed that they also managed to divide tasks well among themselves to get the job done.


“Some of our classmates in Libya were really good at doing research and learning the super nitty-gritty parts of what we were trying to find. That was really helpful when we were trying to discover a location to focus on and how to combat climate change in that specific place, so I really appreciated their skills,” Eleanor said.


The relationship both teams (Tasnim and Lennon’s, Eleanor and Raad’s) built throughout the seven-week projects helped make presenting their solutions run smoothly. “You need to get to know your teammates first. You can’t just meet them once, barely talk, and just try to work on it,” Lennon said.


Overall, participants left with increased confidence in their skills and their place in a big global community.


“I think the biggest thing is that even though it is scary to meet people from a place you barely know anything about, you really have more in common than you think,” Eleanor said. “Before I came in, I knew I really wanted to go into journalism, but now it’s kind of like the whole world has opened. I think that doing something internationally or working as a diplomat would be so amazing, just so that I can connect with people from all over the world. This really gave me the confidence to think that I could do something like that with people from anywhere.”


A version of this story was originally published on the Stevens Initiative website. You can read it here

Global Social Entrepreneurship Journey is implemented by Culturingua and is supported by the J. Christopher Stevens Virtual Exchange Initiative (JCSVEI). JCSVEI is a U.S. Department of State’s Bureau of Educational and Cultural Affairs program administered by the Aspen Institute.


Additional funding for the Global Social Entrepreneurship Journey was provided from the Blue Meridian Partners Grant of the San Antonio Area Foundation.



Intercambio virtual genera confianza, vías profesionales

A través del Global Social Entrepreneurship Journey de Culturingua, los estudiantes en Bengasi, Libia y San Antonio, Texas, Estados Unidos, ganaron confianza y habilidades para sus futuras carreras mientras creaban amistades binacionales y aumentaban su conocimiento de otros idiomas del mundo. A lo largo del programa de siete semanas, los estudiantes trabajaron juntos para crear una idea de empresa social que aborda un Objetivo de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas.
Cuando Tasnim fue elegida por la escuela Alnabighaa Alsagheer para participar en el Global Social Entrepreneurship Journey de Culturingua, la joven de 14 años estaba emocionada de aprender sobre otra cultura y ayudar a crear una solución que abordara uno de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de la ONU. Su compañero de equipo, Lennon, estudiante de octavo grado en Woodlawn Academy, también estaba emocionado, pero no estaba seguro de qué esperar, y dijo que no sabía mucho sobre Libia antes del intercambio.
Se conectaban en tiempo real a través de Zoom y Flipgrid a pesar de una diferencia horaria de ocho horas, y tuvieron poco menos de dos meses para crear una empresa autosostenible que abordara un Objetivo de Desarrollo Sostenible de la ONU. Junto con otros miembros del equipo de Libia y EE. UU., colaboraron en una solución de energía limpia para proporcionar electricidad a Sudán del Sur, una de las naciones menos electrificadas del mundo, a través de represas que aprovechan el movimiento del río Nilo para generar energía hidroeléctrica. Además de aprender a adoptar una mentalidad innovadora y emprendedora para resolver problemas del mundo real, el grupo aprendió unos de otros (en las sesiones introductorias, rápidamente se dieron cuenta de que a todos les gustaban las películas de Marvel), pero también de ellos mismos y del mundo que los rodeaba. Tasnim, quien se considera tímida, no esperaba presentar la solución de su equipo a los jueces de las comunidades empresariales de Libia y los EE. UU. Se sorprendió al ver que sus temores se calmaron con la presencia de su equipo binacional de amigos.
“Cuando estuve frente a los jueces en Libia y Estados Unidos, no sentí miedo [en lo absoluto]. [A pesar de estar en línea], sentí que mis [amigos] estadounidenses estaban realmente a mi lado. Aunque siempre soy tímida y me gustan mis otras presentaciones escolares, fui un poco valiente ese día [gracias a su apoyo]”, dijo.
A medida que avanzaban sus visitas semanales, también pudieron compartir sobre el idioma, aprendiendo expresiones comunes tanto en árabe como en inglés. Lennon disfrutó aprender sobre la jerga árabe y estaba particularmente interesado en la frase árabe pronunciada shoono jow, que literalmente significa "¿Cómo está el clima?" y se usa para preguntarle a alguien cómo está. En general, estaba emocionado de aprender más sobre Libia, un lugar del que alguna vez supo poco.
“[El intercambio virtual] te abre los ojos a cuántos países y cuántos lugares del mundo hay en la Tierra”, dijo.
Al mismo tiempo, grupos de la International School of Benghazi en Libia y Advanced Learning Academy también compartieron el lenguaje mientras colaboraron en los objetivos de acción climática a través del intercambio virtual. 
Eleanor, estudiante de 11.º grado de Advanced Learning Academy, que espera dedicarse al periodismo o asuntos internacionales, dijo que le encantó aprender árabe.
“Estaba realmente interesada en su idioma”, dijo Eleanor. La frase [en árabe] para 'la encrucijada en el camino', pronunciada majmooaat akhteearat, no era una traducción de 'encrucijada'; era una traducción de 'grupo de opciones', lo cual me pareció genial".
Al igual que el equipo de Tasnim y Lennon, el grupo binacional de Eleanor estaba compuesto por participantes de Libia y EE. UU., como el estudiante de noveno grado Raad, que asiste a la International School of Benghazi. Eleanor y Raad también descubrieron rápidamente cosas en común; específicamente, un amor por el baloncesto.
“Inmediatamente supe que nos llevaríamos bien porque conocemos y nos encantan los equipos de baloncesto”, dijo Eleanor.
Raad, que quiere ser abogado, dijo que se unió al programa para ayudarle a hablar en público, pero también asumió una de las funciones principales en la investigación, ya que el equipo planeó un huerto que combatiría la deforestación en Nigeria y proporcionaría ingresos a los agricultores a través de ventas de frutas. Si bien el grupo se divirtió mucho durante las sesiones semanales de Zoom, Eleanor y Raad acordaron que también lograron dividir bien las tareas entre ellos para hacer el trabajo.
“Algunos de nuestros compañeros de clase en Libia eran realmente buenos investigando y aprendiendo las partes más esenciales de lo que estábamos tratando de encontrar. Eso fue realmente útil cuando tratábamos de descubrir un lugar en el cual concentrarnos y cómo combatir el cambio climático en ese lugar específico, así que realmente aprecié sus habilidades”, dijo Eleanor.
La relación que ambos equipos (Tasnim y Lennon, Eleanor y Raad) edificaron a lo largo de los proyectos de siete semanas ayudó a que la presentación de sus soluciones se desarrollara sin problemas. “Antes que nada necesitas conocer a tus compañeros. No puedes simplemente reunirte con ellos una vez, apenas hablar y tratar de trabajar en ello”, dijo Lennon.
En general, los participantes lograron terminar con mayor confianza en sus habilidades y en su lugar en una gran comunidad global.
“Creo que lo más importante es que, aunque da miedo conocer a personas de un lugar que no conoces nada bien, realmente tienes más en común de lo que crees”, dijo Eleanor. “Antes de comenzar, sabía que realmente quería dedicarme al periodismo, pero ahora es como si todo el mundo se hubiera abierto. Creo que hacer algo a nivel internacional o trabajar como diplomática sería increíble, solo para poder conectarme con personas de todo el mundo. Esto realmente me dio la confianza para saber que podría hacer algo así con personas de cualquier lugar”.
Una versión de esta historia se publicó originalmente en el sitio web de Stevens Initiative. Puede leerla aquí

Global Social Entrepreneurship Journey es implementado por Culturingua y cuenta con el apoyo de J. Christopher Stevens Virtual Exchange Initiative (JCSVEI). JCSVEI es un programa de la Oficina de Asuntos Educativos y Culturales del Departamento de Estado de EE. UU. administrado por el Instituto Aspen.
La financiación adicional para Global Social Entrepreneurship Journey fue proporcionada por Blue Meridian Partners Grant de la Fundación del Área de San Antonio.

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